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美宇航局机密资料称宇航员将于2030年登陆火星

//international.dbw.cn/ | 2010-03-03 08:36:38
作者:    来源:网易探索(广州)    频道主编:李倩

NASA登陆火星模拟图

NASA的未来太空技术研发计划中引人注目的就是这种充气式太空舱的设计和建造


  网易探索3月2日报道 据MSNBC网站报道,美国宇航局(以下简称NASA)提出地球之外存在生命的理论已有50年。近期,NASA的一份火星探测计划表出炉,根据预期安排,NASA将在2030年左右派遣宇航员登陆火星,以找寻火星是否存在生命迹象。

  NASA的地外生命探测计划

  NASA早在创建之初就开始了地外生命探索计划。1960年,一个生物科学咨询委员会就提出,NASA应该开展地外生命探索工程。同年,美国喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory)就已经获准研究如果要进行火星生命探索计划,NASA会需要何种航天飞机。十九世纪七十年代,NASA的“海盗号”(Viking)实施的一系列火星探测任务就开始着手进行大量实验,当时的科学家认为,这些实验会揭开火星是否存在生命这一谜底,但是科学家最终发现,这些实验结果并不能真正说明问题。此外,NASA研究人员也曾在南极洲火星陨石坠落处发现了类似于细菌的“纳米生物化石”,但这一发现是否就能证明火星存在生命,如今科学界对此仍存在争议。

  十多年前,美国宇航局的大卫·麦凯伊(David McKay)指出,只能等航天飞机从火星采集回样本,并且经过科学家的详细研究之后,才能确定火星是否存在生命。麦凯伊表示:“我认为,最终的研究结果会是肯定的(火星存在生命体)。”麦凯伊是发现“纳米生物化石”的研究人员之一。

  实际上,NASA最初的地外生命探索计划曾预期要对火星展开100多次的探测,但最终落实的探测任务数量却不多。基于费用及其他因素的考虑,NASA打算从火星带回样本的计划也一再受阻。

  在过去的几年里,科学家一直希望能够研究火星样本,而2月份NASA也表示将要重启火星探测计划,或许这次NASA将成功带回火星生命样本。以下是火星探测计划分析小组提出的未来火星探测任务的时间安排:

  2018年,美国和欧洲将会联合发射一个名为MAX-C的火星样本采集探测器,并且这个探测器会有可能同欧洲的Exomars探测器共同执行任务。届时,MAX-C会在火星表面行驶,采集岩石和土壤样本,并且放入其储藏舱内。

  2022年左右,另一个探测器会被发送至火星,同MAX-C一同执行任务。这个探测器还带有火箭推进式返回舱,最终这些探测器采集的样本会被放入返回舱以便回收。

  本世纪二十年代中期或者后期,NASA会发射一颗人造卫星。届时,已装载完样本的返回舱会从火星表面发射升空,并且与人造卫星进行对接。这颗人造卫星将携带返回舱返回地球。据悉,这种样本采集方式同星团灰尘彗星样本采集方式十分类似。

  尽管这些计划听起来似乎很遥远,但是NASA的行星保护官员卡西·康利(Cassie Conley)表示,火星样本探测器可能会在十年内发射,这样探测器才能采集到足够的样本。如果是这样的话,NASA的科学家就必须在近几年安排好此次火星探测计划的一些关键步骤。

  派遣宇航员登上火星

  实际上,火星探测计划也是同NASA的长期发展目标相符的。2月份,NASA曾宣布取消重返月球计划,但是2月24日在一次参议院听证会上,美国宇航局局长查尔斯·博尔登(Charles Bolden)表示,宇航局正计划派遣宇航员登上火星。他表示:“目前还不能确定首次人类登陆火星的具体时间。”但他在近期接受《休斯顿编年史》杂志编辑采访时称,按照他个人的观点,NASA会在2030年左右实现宇航员登陆火星计划。卡西·康利则认为,博尔登的这番言论会促进火星探险任务的迅速展开。他表示:“之所以要采集样本,就是为了研究火星环境,好为之后的宇航员登陆做准备。”

  然而,如果按照博尔登的观点,目前NASA就必须在接下来的20年里解决火星登陆所面临的许多重大难题。康利称其中一个关键问题就是如何确保宇航员的安全。美国国家研究委员会(National Research Council)一份名为《火星安全事项》的报告列举了宇航员登陆火星可能会面临的一系列潜在威胁,其中包括外星微生物和有毒六价铬等因素。康利称,只有在分析完火星样本之后,才能对这些潜在威胁进行详细评估。

  如何确保样本安全

  另一个问题是当样本从火星采集回来之后,应该如何保证其安全性。美国东卡罗莱纳州大学的沿海科学和策略协会主管约翰·拉梅尔(John Rummel)称:“当火星样本被带回地球之后,我们必须确保有专门的工作人员对其进行检测和保护,以避免人类遭受火星微生物的侵袭和感染。在这一点上,我们不能完全信任天体生物学家。”

  在上周于圣地亚哥召开的美国年度科学进步协会上,拉梅尔、康利和其他天体生物学家共同探讨了过去、当前和未来的外太空生物状况。拉梅尔称,如果宇航员或者机器人从火星带回样本返回地球的时候,研究人员一定会比40年前阿波罗号返回地球时还要紧张,因为他们需要对采集的样本进行更全面的检测。他还指出,“如果当时月球上存在某种生物,那么40年前的阿波罗号任务很可能会使这种生物在地球上繁衍下来。但幸运的是,月球表面并不存在生命。”因此,科学家一致认为,在对待火星样本时要格外小心。

  NASA计划将来自火星的样本定为最高等级生物危害,相当于生物研究实验安全性4级。如果火星样本最终能够证实火星确实存在生命迹象,人类对于宇宙的理解和认识将发生根本转变。当然,火星样本也可能会最终证实火星不存在生命。另外还有一种情况就是,科学家们根据所掌握的信息,很难确定火星上是否存在生命。

  自上个世纪60年代NASA外太空生物学家提出地球之外是否存在生命这一命题之后,人类迄今仍围绕这个问题进行激烈的争论,答案可能还需多年以后才能得知。NASA下一个火星探测器将于2011年发射,虽然它不能为火星上是否存在生命提供答案,但是该探测器将加快人类对火星勘测的进程。

  拉梅尔称:“实际上,对外太空生物进行探测的时代才刚刚开始,目前人类在这个过程中只经历了50年。”

  本文译自/MSNBC 译/金明




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